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Cambio climático, “asesino” de algas y corales

Cambio climático, “asesino” de algas y corales

por Héctor Reyes Bonilla | Oct 25, 2023 | Espejo, No. 7 Océano y Cambio Climático

El cambio climático ya repercute sobre los ecosistemas y las sociedades humanas. El efecto más evidente es la elevación de la temperatura de la atmósfera; los medios de comunicación constantemente reportan que “es el mes (o año, o década) más cálido en registro”1 y, desafortunadamente, la tendencia no tiene visos de detenerse.

Aunque los acuerdos internacionales buscan que la temperatura promedio del planeta no se eleve más de 1.5°C para finales del Siglo XXI, la realidad es que el aumento en la calidad de vida de China y la India, países que demandan enormes cantidades de energía para sus más de 3 mil millones de habitantes, sumado a la emisión de gases de efecto invernadero y la deforestación que se presenta en el resto de países, hace que los pronósticos apunten hacia una elevación térmica superior a los 3°C para el año 21002.

Los ecosistemas marinos no están exentos de esta problemática y, además del calentamiento del océano, se han observado incrementos en la intensidad de huracanes, elevación del nivel del mar y aumento de la acidificación. El estrés fisiológico que acarrean estos problemas redunda en menor sobrevivencia y éxito reproductivo y, si consideramos que los efectos del cambio climático pueden irse intensificando, la perspectiva no es muy halagüeña. Por eso, gobiernos y sociedades tratan de tomar medidas que permitan continuar gozando de la calidad de los servicios ambientales que presta el océano.

El blanqueamiento

En el caso de México, uno de los primeros ecosistemas que empezó a sufrir los efectos del cambio climático fue el de los arrecifes. En la costa occidental del país, las primeras perturbaciones relacionadas con la elevación de temperatura se presentaron durante los eventos de El Niño, los cuales aumentaron la temperatura del mar más de 2°C en 1987, 1997, 2015 y ahora en 2023.

Los pronósticos apuntan hacia una elevación térmica superior a los 3°C para el año 2100.

Esos eventos han sido estudiados por el Centro de Investigación Científica y de Educación Superior de Ensenada (CICESE), la Universidad Autónoma de Baja California Sur (UABCS), el Centro Interdisciplinario de Ciencias Marinas del Instituto Politécnico Nacional (Cicimar), la Universidad de Guadalajara (UdG), la Universidad del Mar (UdM), la Universidad Autónoma Metropolitana Iztapalapa (UAM) y la Universidad Nacional Autónoma de México (UNAM). 

Gracias a ello sabemos que en 1987, 1997 y 2015, los arrecifes de coral que se localizan entre Oaxaca y Baja California Sur sufrieron “blanqueamiento”, un fenómeno en el cual las microalgas simbiontes de los corales mueren por estrés térmico y son expulsadas por su hospedero3. Cuando eso ocurre, el coral pierde su color, deja de recibir alimento, detiene su crecimiento y puede morir.

El evento de 1997 causó una mortalidad de más del 50% de los corales de la costa oeste del país, y los arrecifes tomaron décadas para recuperarse. ¿Qué pasará en 2023? Es un misterio, pero los blanqueamientos que se presentan en Oaxaca son extremadamente intensos (Figura 1) y se espera que el problema se extienda hacia el norte. Por ello, instituciones académicas y personal de las Áreas Naturales Protegidas están llevando a cabo un seguimiento del evento, y buscan estrategias para atenuar los efectos.

Figura 1. Arrecifes coralinos de la Bahía de Huatulco, con severo blanqueamiento. Imagen tomada el día 29 de junio de 2023. Créditos: Drone Huatulco, José F. Mattern García.

La acidificación marina

Esta es otra manifestación del cambio climático, y estudios de la UAM, UdM y UABCS han demostrado que la densidad del esqueleto de los corales de Oaxaca y Baja California Sur ha disminuido un 20% entre 1997 y 2017, haciéndolos más frágiles; como consecuencia se presenta la fractura de muchas colonias en las temporadas de huracanes.

Afortunadamente, los fragmentos pueden fijarse al fondo y volver a crecer, situación que ha sido aprovechada por diversas organizaciones sociales4 y por personal de la UNAM y del gobierno federal5 para llevar a cabo exitosos esfuerzos de restauración.

En México, uno de los primeros ecosistemas que empezó a sufrir los efectos del cambio climático fue el de los arrecifes.

Enfermedades y la llegada del sargazo

Para la costa del Golfo de México y el mar Caribe, la incidencia de enfermedades de corales es cada vez más común. Si bien ese tipo de eventos ha ocurrido siempre en esa región del país, en la última década la enfermedad de pérdida de tejido coralino (SCTLD, por sus siglas en inglés) ha acarreado grandes mortalidades a lo largo de Quintana Roo, y es causa de gran preocupación debido a la pérdida de hábitat arrecifal que resulta del evento6.

Otra consecuencia de los efectos negativos del cambio climático es la llegada anual de cientos de toneladas de sargazo a la costa oriental de México, proveniente de un “bosque” marino localizado frente a la costa de Brasil y que ha surgido por la combinación del aporte de nutrientes de origen antropogénico procedentes de los ríos de América del Sur, la elevación de temperatura y el aporte de hierro (un elemento que acelera el crecimiento algal) proveniente de arena transportada desde el desierto del Sahara7. Los sargazos llegan al mar Caribe, afectando no sólo a los arrecifes, sino también a playas, manglares y pastos marinos.

Una mirada al futuro: modelos de respuesta de las especies

Investigadores adscritos a la Comisión Nacional de Acuacultura y Pesca, Cicimar, UABCS y personal de organizaciones de la sociedad civil han generado modelos que prevén las futuras zonas de ocurrencia de las principales especies comerciales del país, partiendo de modelos basados en los escenarios propuestos por el Panel Intergubernamental de Cambio Climático.

Los resultados muestran que los peces arrecifales con buena capacidad de movimiento, como los pargos, aprovecharán esta situación y empezarán a colonizar zonas más norteñas, mientras que organismos con afinidades frías verán restringida su distribución o se trasladarán a aguas más profundas8. Estos estudios son de gran relevancia para planificar estrategias de adaptación del sector pesquero a las futuras condiciones, y han dado lugar a una serie de recomendaciones9 e insumos para el Plan Estratégico de Cambio Climático del sector Agroalimentario de la Secretaría de Agricultura y Desarrollo Rural10.

Cuando hay “blanqueamiento”, el coral pierde su color, deja de recibir alimento, detiene su crecimiento y puede morir.

Conclusiones

Los estudios dejan ver que las nuevas condiciones impactarán no sólo la fauna y flora arrecifal, sino la calidad de los servicios ambientales que ofrecen los arrecifes. Para amortiguar los efectos y prever las consecuencias del cambio climático se realizan investigaciones técnicas pero, además, es importante anotar que los cambios no pasan desapercibidos para las personas que utilizan los recursos naturales.

Pescadores de todo el país han reportado adelantos en las temporadas de migración y reproducción de muchas especies, lo cual ocasiona que las vedas no coincidan con los ciclos naturales; en estos casos, las mismas comunidades están solicitando modificaciones a las regulaciones pesqueras que les permitan manejar adecuadamente los stocks. Por otro lado, la restauración coralina está siendo impulsada por prestadores de servicios turísticos, con el fin de preservar tanto la salud del sistema como la calidad de la experiencia turística.

Aunque los efectos del cambio climático seguramente serán patentes, muchos sectores están trabajando en conjunto para ayudar a la sociedad mexicana a adaptarse lo mejor posible a lo que nos pueda deparar el futuro.

Héctor Reyes Bonilla

Universidad Autónoma de Baja California Sur

  1. https://cnnespanol.cnn.com/2023/07/05/dia-mas-caluroso-planeta-record-trax/
  2. https://www.ipcc.ch/site/assets/uploads/sites/2/2019/09/IPCC-Special-Report-1.5-SPM_es.pdf
  3. https://www.ngenespanol.com/naturaleza/que-es-el-blanqueamiento-de-corales-y-que-lo-provoca/
  4. https://efectoarena.org
  5. https://www.facebook.com/CoraliumLab/?locale=es_LA
  6. https://www.tvazteca.com/aztecanoticias/enfermedad-corales-caribe-mexicano-unam-csz
  7. https://unamglobal.unam.mx/global_tv/en-2023-el-sargazo-llegara-antes-y-en-mayor-volumen-a-mexico/
  8. https://www.gob.mx/inapesca/es/articulos/cambio-climatico-304307?idiom=es
  9. https://mexico.edf.org/sites/mexico/files/EstudioCambioClimatico_0.pdf
  10. https://www.gob.mx/cms/uploads/attachment/file/776923/PLECCA_2022.pdf
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